SpaceX va envoyer les cendres de 152 personnes dans les étoiles

La fusée Falcon Heavy de SpaceX lance le satellite de télécommunications Arabsat-6A à partir du complexe de lancement 39-A de la NASA à Cape Canaveral, Floride, le 11 avril 2019. SpaceX via Flickr

SpaceX se prépare pour le troisième lancement de sa fusée Falcon Heavy : le système de lancement opérationnel le plus puissant du monde. La mission, appelée Programme d'essai spatial-2 (STP-2), doit décoller entre la nuit du 24 juin à 23h30 et le 25 juin à 2h30, heures locales (5h30 et 8h30, heure française), si les conditions météorologiques le permettent. La fusée propulsera alors 24 satellites en orbite autour de la Terre, ainsi que les cendres de 152 personnes décédées.

Le lancement des restes incinérés est assuré par une entreprise appelée Celestis Memorial Spaceflights, qui achète de l'espace disponible à bord du vaisseau spatial, installe un conteneur, puis l'emballe avec de petites capsules métalliques remplies de cendres. C'est ce qu'on appelle les "participants". Mais pour que ces cendres soient mises en orbite comme prévu, SpaceX doit d'abord réussir ce qu'Elon Musk, le fondateur de la société de fusées, a appelé "notre lancement le plus difficile de tous les temps".

La variété et la complexité des deux douzaines de satellites et de leurs charges utiles en sont la cause : selon SpaceX, les différents engins spatiaux doivent être déployés sur plusieurs orbites différentes en utilisant de multiples combustions de moteur. L'un des satellites en cours de lancement contient l'horloge atomique dans l'espace lointain de la NASA, qui pourrait changer la façon dont les robots et les astronautes voyagent dans l'espace. Un autre satellite contient le LightSail de la Planetary Society, une expérience qui pourrait changer la façon dont les véhicules se propulsent vers une destination.

Les capsules de cendres se trouvent sur le même vaisseau spatial que l'horloge de la NASA.

Comment SpaceX lance des cendres humaines en orbite

Une illustration du satellite Orbital Test Bed, qui contient de multiples charges de données expérimentales... et des cendres humaines. General Atomics

SpaceX a déjà lancé des cendres en orbite, mais la société spatiale ne travaille pas directement avec les familles pour commémorer leurs défunts en envoyant leurs cendres dans l'espace. La responsabilité de cette mission revient à Celestis. Depuis sa création en 1994, l'entreprise a fait voler des cendres sur 15 fusées différentes : huit vols suborbitaux ascendants et descendants, six en orbite autour de la Terre, et une qui s'est écrasée sur la Lune.

Entre les actuels et futurs "participants" se trouvent des enfants, des passionnés de l'espace, des scientifiques, des ingénieurs, des astronautes, des auteurs et plus encore. Par exemple, Celestis a transporté des cendres du géologue et scientifique planétaire Eugene Shoemaker sur la Lune en 1998, et a mis en orbite les restes de l'acteur de "Star Trek" James "Scotty" Doohan en 2008. (Les cendres de James Doohan ont également été lancées sur la Station spatiale internationale en 2012, et bien d'autres attendent un futur vol dans l'espace lointain.)

L'emplacement d'une pochette de capsules de Celestis remplies des cendres de 152 personnes différentes sur le satellite du banc d'essai orbital. General Atomics

Pour la mission STP-2 de SpaceX, Celestis a acheté de l'espace à bord du satellite Orbital Test Bed, qui transporte également l'horloge atomique expérimentale de la NASA (parmi d'autres charges utiles). La charge utile de Celestis est un revêtement métallique. Les techniciens ont collé chacune des 152 capsules à l'intérieur de la barre, puis l'ont boulonnée sur le pont supérieur du satellite.

Un technicien insère des capsules de Celestis remplies des cendres de 152 personnes différentes sur le satellite Orbital Test Bed. General Atomics

Aucune de ces capsules n'a la même taille ni le même poids : une famille peut choisir de faire voler entre 1 et 7 grammes de cendres (soit une masse allant d'un billet à une pièce de monnaie). "Les capsules Gemini abritent deux individus d'un gramme chacun. Le module de vol abrite 7 grammes d'un individu", a déclaré à Business Insider un porte-parole de la chaîne Smithsonian Channel, qui produit un documentaire sur Celestis intitulé "Heavenly Bodies". "La plupart des gens choisissent de faire voler 1 gramme en une seule capsule."

De nombreuses capsules sont gravées d'inscriptions en forme de pierre tombale. L'inscription d'une capsule volant à bord du prochain vol de la mission STP-2 indique "Viser les étoiles" et une autre "Space Truckin' Forever". La capsule d'un couple aujourd'hui décédé dit : "ILS S'ELEVENT ENSEMBLE !"

Des capsules remplies des cendres de 152 personnes différentes doivent être lancées à bord de l'une des fusées Falcon Heavy de SpaceX. Surrey Satellite Technology US

Selon le site web de Celestis, les prix pour envoyer des cendres dans l'espace commencent à un peu moins de 5 000 dollars (3 400 euros) pour les vols orbitaux, tandis que les vols dans l'espace lointain et lunaires commencent à 12 500 dollars (environ 11 000 euros). Si cette fin de vie ne vous paraît pas attrayante, il existe de plus en plus de solutions alternatives à l'inhumation et à la crémation traditionnelles. De plus en plus d'États américains autorisent les enterrements "verts" sans agent de conservation, tandis que d'autres autorisent maintenant le compostage corporel et même la liquéfaction par hydrolyse alcaline.

Vous pouvez même transformer vos amis, votre famille ou vos animaux domestiques en diamants bleus.

Version originale : David Mosher/Business Insider

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