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Tout le monde développerait une immunité à long terme contre le Covid-19 après l'infection

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L'unité de lutte contre le coronavirus au United Memorial Medical Center, le 6 juillet, à Houston. © AP Photo/David J. Phillip

Les scientifiques pourraient maintenant avoir la réponse à l'une des questions les plus cruciales qui subsistent à propos du Covid-19 : les gens développent-ils une immunité à long terme ? Les premières études ont suggéré que les anticorps contre les coronavirus — des protéines sanguines qui protègent l'organisme contre les infections ultérieures — pourraient s'estomper en quelques mois. Mais dans leur inquiétude quant aux implications de ces découvertes, de nombreuses personnes n'ont pas pris en compte la défense multicouche de notre système immunitaire contre les agents pathogènes envahissants.

Plus précisément, elles ont négligé le rôle des globules blancs, qui ont un pouvoir de mémorisation impressionnant et qui peuvent aider l'organisme à préparer une nouvelle attaque contre le coronavirus si jamais celui-ci revenait. Les lymphocytes T à mémoire sont particulièrement importants, car ils identifient et détruisent les cellules infectées et informent les lymphocytes B sur la manière de fabriquer de nouveaux anticorps ciblant les virus.

Une étude publiée vendredi dans la revue Cell suggère que toute personne atteinte de Covid-19 — même les personnes présentant des cas bénins ou asymptomatiques — développe des cellules T qui peuvent chasser le coronavirus si elles sont à nouveau exposées plus tard. "Les cellules T mémoire s'avéreront probablement essentielles pour la protection immunitaire à long terme contre le Covid-19", écrivent les auteurs de l'étude, ajoutant qu'elles "pourraient prévenir les épisodes récurrents de Covid-19 grave".

En effet, les cellules T mémoire peuvent rester en place pendant des années, alors que les niveaux d'anticorps chutent après une infection.

Même les patients sans anticorps ont des cellules T spécifiques au virus

Lymphocyte T humain (également appelé cellule T) provenant du système immunitaire d'un donneur sain.  NIAID

Les auteurs de la nouvelle étude ont examiné le sang de 206 personnes en Suède qui ont eu le Covid-19 avec différents degrés de gravité. Ils ont constaté que, qu'une personne se soit rétablie d'un cas léger ou grave, elle développait toujours une réponse robuste des cellules T. Les résultats ont montré que même les patients atteints de coronavirus qui n'ont pas été testés positifs pour les anticorps ont développé des cellules T mémoire.

Anthony Fauci, le directeur de l'Institut national des allergies et des maladies infectieuses américain (NAID), a qualifié de "bonnes nouvelles" les études sur les cellules T comme celle-ci. "Il y a beaucoup de choses qui se passent en ce moment" dans la recherche sur les cellules T, a-t-il déclaré lors d'une interview du NIAID sur Facebook Live jeudi, ajoutant : "Les personnes qui ne semblent pas avoir de quantité élevée d'anticorps, mais qui sont ou ont été infectées, ont de bonnes réponses des cellules T."

Le Dr Anthony Fauci, directeur de l'Institut national des allergies et des maladies infectieuses américain.  Mandel Ngan/AFP via Getty Images

D'autres recherches récentes viennent étayer ces nouvelles découvertes. Une étude publiée en juillet a révélé que dans un groupe de 36 patients atteints de coronavirus, tous ont produit des cellules T mémoire qui reconnaissent et sont spécifiquement conçues pour combattre le nouveau coronavirus. Une autre étude récente publiée dans la revue Nature a révélé que parmi 18 patients allemands atteints de coronavirus, plus de 80 % ont développé des cellules T spécifiques au virus.

Même les personnes qui n'ont jamais été exposées au nouveau coronavirus peuvent avoir des cellules T protectrices

Ces deux études ont également abouti à un résultat plus surprenant : de nombreuses personnes qui n'ont jamais eu le Covid-19 semblent avoir des cellules T mémoire qui peuvent reconnaître le nouveau coronavirus. C'était le cas pour plus de la moitié d'une cohorte de 37 personnes dans l'étude de juillet et pour au moins un tiers d'un groupe de 68 patients dans l'étude de Nature.

Les cliniciens prélèvent des échantillons de sang pour rechercher des anticorps contre le coronavirus chez un patient guéri.  REUTERS/Shannon Stapleton

L'explication la plus probable de ces découvertes est un phénomène appelé réactivité croisée : lorsque les cellules T se sont développées en réponse à un autre virus, elles réagissent à un pathogène similaire mais jusqu'alors inconnu. Dans ce cas, les experts pensent que ces cellules T à réactivité croisée proviennent probablement d'une exposition antérieure à d'autres coronavirus — ceux qui provoquent les rhumes les plus courants.

En effet, une étude publiée au début de ce mois soutient cette hypothèse : les chercheurs ont rapporté que 25 personnes qui n'avaient jamais eu le Covid-19 avaient des cellules T mémoire qui pouvaient reconnaître aussi bien le nouveau coronavirus que les quatre types de coronavirus du rhume commun.

"Cela pourrait aider à expliquer pourquoi certaines personnes présentent des symptômes de maladie plus légers, alors que d'autres sont gravement malades", explique Alessandro Sette, co-auteur de cette étude, dans un communiqué de presse.

"Vous commencez avec un petit avantage — une avance dans la course à l'armement entre le virus qui veut se reproduire et le système immunitaire qui veut l'éliminer", avait précédemment déclaré Alessandro Sette à Business Insider US.

Nous ne savons toujours pas précisément combien de temps dure cette immunité à long terme

Des échantillons de sang dans des flacons sont testés pour les anticorps du coronavirus à l'université de Keele, au Royaume-Uni, le 30 juin.  REUTERS/Carl Recine

Bien que ces nouvelles sur les cellules T et l'immunité aux coronavirus soient prometteuses, les scientifiques ne savent toujours pas exactement combien de temps les personnes qui se remettent du Covid-19 seront protégées contre une future infection.

Les auteurs de la nouvelle étude ont déclaré avoir détecté des cellules T "des mois après l'infection, même en l'absence d'anticorps circulants détectables".

D'autres études préliminaires publiées samedi suggèrent que les cellules T non seulement durent au moins trois mois après le début des symptômes du coronavirus, mais dans certains cas, leur nombre augmente également pendant cette période.

De plus, des indices glanés auprès d'autres coronavirus, comme le SRAS, suggèrent que la durée de vie des cellules T pourrait être de plusieurs décennies.

L'étude de juillet a également recherché des cellules T dans des échantillons de sang de 23 personnes ayant survécu au SRAS. Il est certain que ces survivants avaient encore des cellules T mémoire spécifiques au SRAS 17 ans après être tombés malades. Ces mêmes cellules T pouvaient également reconnaître le nouveau coronavirus.

Version originale : Aylin Woodward/Business Insider

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