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Un astéroïde en forme d'os de chien photographié 'avec une précision jamais atteinte auparavant'

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Un astéroïde en forme d'os de chien photographié 'avec une précision jamais atteinte auparavant'
Cléopâtre est un astéroïde unique en son genre. © ESO/Vernazza, Marchis et al./MISTRAL algorithm (ONERA/CNRS)
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Un objet céleste en forme d'os de chien : c'est ainsi qu'apparaît l'astéroïde Cléopâtre, capté par l'instrument SPHERE du Very Large Telescope (VLT), de l'Observatoire européen austral. Les clichés, pris entre 2017 et 2019, sous différents angles, ont permis de reconstituer un modèle en 3D et de publier "les images les plus nettes et les plus détaillées à ce jour" de Cléopâtre, selon un communiqué de l'ESO.

Situé à 200 millions de kilomètres de la Terre, d'une longueur d'environ 270 km, Cléopâtre tourne autour du Soleil, dans la ceinture d'astéroïdes située entre Mars et Jupiter. Ce corps céleste a hérité du surnom "d'astéroïde en os de chien" suite à des observations radar effectuées il y a une vingtaine d'année, qui ont permis de révéler qu'il est constitué de "deux lobes reliés par un 'cou' épais", précise l'ESO.

Cléopâtre possède deux lunes, baptisées AlexHélios et CléoSélène, qui auraient pu être créées par l'astéroïde lui-même : sa vitesse de rotation est si élevée que de " petits impacts peuvent soulever des cailloux à sa surface", et ce sont ces mêmes cailloux qui auraient pu former les deux lunes. De nouveaux calculs ont également permis d'affiner les observations sur sa composition : d'une faible densité, Cléopâtre pourrait avoir une composition métallique et une structure poreuse. La dernière étude en date de l'astéroïde a été publiée le 9 septembre dans la revue Astronomy & Astrophysics.

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