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Un astéroïde est passé à 2 950 km de la Terre ce week-end, le plus proche jamais enregistré


Un diagramme de l'astéroïde 2020 QG qui a survolé la Terre le 16 août. La flèche jaune indique la direction du soleil, la bleue celle de la Terre et la verte indique la position de l'astéroïde toutes les 30 minutes. © Minor Planet Center/International Astronomical Union

Un astéroïde de la taille d'une voiture est passé à environ 2 950 kilomètres de la Terre dimanche. C'est un passage remarquablement proche — le plus proche jamais enregistré, en fait, selon les traqueurs d'astéroïdes et un catalogue compilé par l'Observatoire astronomique de Sormano en Italie. En raison de sa taille, l'astéroïde n'aurait probablement pas présenté de danger pour les personnes au sol s'il avait frappé notre planète. Mais sa proximité est néanmoins inquiétante, car les astronomes n'avaient aucune idée de l'existence de l'astéroïde avant son passage.

"L'astéroïde s'est approché sans être détecté depuis la direction du Soleil", raconte Paul Chodas, le directeur du Center for Near Earth Object Studies de la NASA, à Business Insider US. "Nous ne l'avons pas vu venir." L'observatoire Palomar en Californie a détecté la roche pour la première fois environ six heures après qu'elle ait survolé la Terre. Paul Chodas a confirmé la nature exceptionnelle de l'événement : "L'approche d'hier est la plus proche jamais enregistrée, si vous ne tenez pas compte de quelques astéroïdes connus qui ont effectivement frappé notre planète", explique-t-il.

La NASA ne connaît qu'une fraction des objets qui frôlent la Terre comme celui-ci. Beaucoup ne traversent la ligne de visée d'aucun télescope, et plusieurs astéroïdes potentiellement dangereux ont surpris les scientifiques ces dernières années. Si un mauvais astéroïde se glissait dans les failles de nos systèmes de surveillance des géocroiseurs, il pourrait tuer des dizaines de milliers de personnes.

2020 QG a survolé l'hémisphère sud

Cet astéroïde était initialement appelé ZTF0DxQ, mais est maintenant officiellement connu des astronomes sous le nom de 2020 QG. Business Insider US en a entendu parler pour la première fois par Tony Dunn, le créateur du site web orbitsimulator.com. "L'astéroïde ZTF0DxQ, récemment découvert, a dépassé hier le quart du diamètre de la Terre, ce qui en fait le plus proche survol connu qui n'ait pas touché notre planète", a tweeté Tony Dunn lundi. Il a partagé l'animation ci-dessous, republiée ici avec sa permission.

La simulation accélérée montre la trajectoire orbitale approximative de 2020 QG au moment où il est passé à une vitesse d'environ 12,4 kilomètres par seconde.

Les premières observations suggèrent que l'astéroïde a survolé l'hémisphère sud juste après 3 heures du matin.

L'animation ci-dessus montre QG 2020 survolant l'océan Austral près de l'Antarctique. Cependant, l'International Astronomical Union's Minor Planet Center a calculé une trajectoire légèrement différente. Le diagramme de l'institution (en tête de cet article), suggère que l'astéroïde a survolé l'océan Pacifique, à des centaines de kilomètres à l'est de l'Australie.

Pas dangereux, mais certainement pas le bienvenu

2020 QG n'était pas trop dangereux. Les observations au télescope suggèrent que l'objet a une largeur comprise entre 2 et 5,5 mètres, soit entre la taille d'une petite voiture et celle d'une camionnette. Mais même s'il se trouvait à l'extrémité la plus large de ce spectre et était fait de fer dense (la plupart des astéroïdes sont rocheux), seuls de petits morceaux d'un tel astéroïde pourraient atteindre le sol, selon le simulateur "Impact Earth" de l'Université Purdue et de l'Imperial College de Londres.

Un tel astéroïde aurait explosé dans l'atmosphère, créant une boule de feu brillante et déclenchant une explosion aérienne équivalente à la détonation de quelques dizaines de kilotonnes de TNT. C'est à peu près la même chose que l'une des bombes atomiques que les États-Unis ont larguées sur le Japon en 1945. Mais l'explosion se serait produite à environ 3 ou 4 kilomètres au-dessus du sol, de sorte qu'elle n'aurait pas été plus bruyante qu'un trafic dense pour les personnes au sol.

Cela rend la découverte de l'astéroïde beaucoup moins troublante. Cependant, il ne faut pas une énorme roche spatiale pour créer un gros problème.

Une simulation d'un astéroïde de 20 mètres de large qui brûle dans l'atmosphère terrestre.  Darrel Robertson/NASA Ames

Prenez, par exemple, l'astéroïde d'environ 20 mètres de large qui a explosé sans avertissement au-dessus de Tcheliabinsk, en Russie, en février 2013. Cette roche spatiale a créé un superbolide, déclenchant une explosion aérienne équivalente à 500 kilotonnes de TNT — soit l'équivalent de l'énergie d'une trentaine de bombes nucléaires d'Hiroshima. L'explosion, qui a commencé à environ 20 kilomètres au-dessus de la Terre, a déclenché une onde de choc qui a brisé les vitres de six villes russes et blessé environ 1 500 personnes.

Et en juillet 2019, un astéroïde de 130 mètres appelé 2019 OK est passé à moins de 72 400 kilomètres de notre planète, soit moins de 20 % de la distance entre la Terre et la Lune. Les astronomes ont détecté cette roche moins d'une semaine avant son point le plus proche, ce qui a conduit un scientifique à dire au Washington Post que l'astéroïde était apparu "de nulle part".

Dans le cas peu probable d'un impact direct sur une ville, un astéroïde aussi grand pourrait tuer des dizaines de milliers de personnes.

La NASA scrute activement le ciel à la recherche de telles menaces, comme le Congrès américain l'exige depuis 2005. Cependant, l'agence n'a pour mandat de détecter que 90 % des roches spatiales "tueuses de villes" de plus de 140 mètres de diamètre.

En mai 2019, la NASA a déclaré avoir trouvé moins de la moitié des 25 000 objets estimés de cette taille ou plus. Et bien sûr, cela ne compte pas les petits rochers comme les astéroïdes de Tcheliabinsk et 2019 OK. Les objets qui viennent de la direction du Soleil, comme le QG de 2020, sont notoirement difficiles à repérer.

"Il n'y a pas grand chose que nous puissions faire pour détecter les astéroïdes qui viennent de la direction du Soleil, car les astéroïdes sont détectés uniquement à l'aide de télescopes optiques (comme le ZTF), et nous ne pouvons les rechercher que dans le ciel nocturne", explique Paul Chodas. "L'idée est que nous les découvrions lors d'un passage antérieur près de notre planète, puis que nous fassions des prévisions des années et des décennies à l'avance pour voir s'ils ont une possibilité d'impact".

La NASA a un plan pour combler ces lacunes dans son programme de chasse aux astéroïdes. L'agence en est aux premières étapes du développement d'un télescope spatial qui pourrait détecter les astéroïdes et les comètes venant de la direction du Soleil. Le budget 2020 de la NASA a alloué près de 36 millions de dollars (30,3 millions d'euros) à ce télescope, appelé Near-Earth Object Surveillance Mission. Si le financement se poursuit, il pourrait être lancé dès 2025.

Version originale : Dave Mosher and Morgan McFall-Johnsen/Business Insider

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