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Un satellite mort et un morceau de fusée ont 1 chance sur 10 d'entrer en collision cette nuit

Un satellite mort et un morceau de fusée ont 1 chance sur 10 d'entrer en collision cette nuit
Une illustration d'une explosion de corps de fusée dans l'espace. © ESA

Un satellite soviétique mort et un corps de fusée chinois abandonné se dirigent l'un vers l'autre dans l'espace et pourraient se heurter de façon catastrophique dans la nuit de jeudi à vendredi. Une société a modélisé les trajectoires possibles des deux objets, qui auraient un risque sur 10 d'entrer en collision.

LeoLabs, une société qui utilise un radar pour suivre les satellites et les débris dans l'espace, a déclaré mardi soir qu'elle surveillait une conjonction "à très haut risque" — une intersection des orbites de deux objets autour de la Terre. Une série d'observations effectuées depuis vendredi a montré que les deux gros débris spatiaux pourraient se manquer de seulement 12 mètres (39 pieds).

Le logiciel de LeoLabs montre le mouvement possible de chaque objet, la zone de collision potentielle étant mise en évidence en rouge. LeoLabs

Cette proximité a conduit LeoLabs à calculer une probabilité de 10 % que les objets entrent en collision à 20h56 jeudi (heure de l'Est), soit à 2h56 vendredi en France. S'ils le font, l'explosion enverrait des morceaux de débris en fusée dans toutes les directions.

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Une probabilité de 10 % peut sembler faible, mais la NASA déplace régulièrement la Station spatiale internationale lorsque le laboratoire en orbite n'a que 0,001 % (1 sur 100 000) de chances ou plus de rentrer en collision avec un objet.

Un projectile frappe une maquette d'un vaisseau spatial lors d'un test de la NASA destiné à simuler des collisions entre l'espace et des débris. Arnold Engineering Development Complex/Air Force

Comme le satellite soviétique et le corps de la fusée chinoise sont tous deux morts, personne ne peut les déplacer l'un par rapport à l'autre. Les chances d'un accident changeront probablement à mesure qu'ils se rapprocheront l'un de l'autre, bien que LeoLabs s'attende à ce que le risque reste élevé.

Une collision ne représenterait probablement pas de danger pour quiconque sur Terre, puisque les satellites se trouvent à 991 kilomètres au-dessus du sol et devraient se croiser au-dessus de la mer de Weddell, en Antarctique. Mais les débris que la collision créerait pourraient causer de gros problèmes dans l'espace.

"Si cela se transforme en collision, ce sont probablement des milliers, voire des dizaines de milliers de nouveaux débris qui vont causer un problème pour tout satellite qui va se mettre en orbite basse supérieure, ou même au-delà", explique Dan Ceperley, le PDG de LeoLabs, à Business Insider US. "C'est peut-être un problème bien plus important que ce que beaucoup de gens pensent."

Les trajectoires du satellite soviétique Kosmos-2004 en direction du sud (rouge) et du corps de fusée chinois CZ-4C-Y4 en direction du nord (violet).  Jonathan McDowell

Les experts de l'Aerospace Corporation ont calculé mercredi leurs propres chiffres pour les deux objets et ont estimé que le risque de collision était beaucoup plus faible : seulement 1 sur 250 000 millions.

"Je ne veux pas jeter la moindre ombre sur le processus [LeoLabs], ses capteurs ou quoi que ce soit d'autre", a déclaré à Business Insider US Ted Muelhaupt, qui supervise l'analyse des débris spatiaux de The Aerospace Corporation. "Mais les capteurs, les données auxquelles nous avons accès disent que nous sommes assez confiants [que les satellites] ne vont pas entrer en collision."

Roger Thompson, un spécialiste de l'ingénierie de la société, a ajouté : "Je pense que d'ici la fin de la journée ou demain matin, nos chiffres et les leurs seront beaucoup plus proches."

Les collisions spatiales créent des nuages de débris dangereux à grande vitesse

Près de 130 millions de débris spatiaux entourent actuellement la Terre, provenant de satellites abandonnés, de vaisseaux spatiaux en panne et d'autres missions. Ces débris se déplacent à environ 10 fois la vitesse d'une balle, ce qui est assez rapide pour infliger des dommages désastreux à des équipements vitaux, quelle que soit la taille des morceaux.

Un tel impact pourrait tuer les astronautes d'un vaisseau spatial.

Un débris spatial a frappé le radiateur de la navette Endeavour. Le trou d'entrée, découvert après la mission, est d'environ 6 millimètres de large, et le trou de sortie est deux fois plus grand.  NASA

Les collisions entre des débris spatiaux aggravent le problème car elles fragmentent les objets en plus petits morceaux. "Chaque fois qu'il y a une grande collision, c'est un grand changement dans l'environnement de l'orbite basse terrestre", avait précédemment déclaré Dan Ceperley à Business Insider US.

Deux événements survenus en 2007 et 2009 ont augmenté la quantité de gros débris en orbite basse d'environ 70 %. Le premier était un test chinois d'un missile antisatellite, au cours duquel la Chine a fait exploser l'un de ses propres satellites météorologiques. Puis, deux ans plus tard, un vaisseau spatial américain est entré accidentellement en collision avec un vaisseau russe.

"A cause de cela, il y a maintenant une sorte de ceinture de débris", explique Dan Ceperley.

Une simulation de débris spatiaux créée par l'essai de missile antisatellite indien "Mission Shakti" le 27 mars 2019.  Analytical Graphics Inc.

Ensemble, le satellite soviétique et le corps de la fusée chinoise ont une masse de près de trois tonnes (2 800 kilogrammes). Compte tenu de leurs grandes dimensions, la conjonction a le potentiel de créer un important nuage de débris dangereux.

Les conjonctions de satellites à haut risque sont de plus en plus courantes

Ce n'est pas la première fois que LeoLabs alerte sur la possibilité d'une conjonction de satellites à haut risque. En janvier, la société a calculé une collision possible entre un télescope spatial mort et un vieux satellite de l'armée de l'air américaine.

Les objets ne se sont pas heurtés, mais Dan Ceperley a déclaré que comme les deux satellites "ont été mis hors service, en gros, personne ne les surveillait de près".

L'US Air Force, qui suit les satellites pour le gouvernement, n'avait pas informé la NASA de cette collision potentielle, avait à l'époque déclaré l'agence spatiale à Business Insider US.

Une simulation montre les satellites IRAS et GSSE-4 se rapprochant l'un de l'autre. Analytical Graphics Inc.

Les avertissements des experts concernant les débris spatiaux n'ont fait que s'intensifier depuis ce quasi-accident.

"Nous constatons depuis peu une augmentation nette du nombre de conjonctions", affirme à Business Insider US Dan Oltrogge, un astrodynamicien qui fait des recherches sur les débris orbitaux chez Analytical Graphics, Inc. Il utilise un logiciel qui collecte et évalue les données sur les conjonctions depuis 15 ans.

La récente augmentation des rencontres orbitales, ajoute-t-il, "semble être très bien alignée avec les nouvelles grande constellation de satellites qui ont été lancées".

Les grandes constellations auxquelles il fait référence sont des flottes de satellites Internet que des sociétés comme SpaceX, Amazon et OneWeb prévoient de lancer. Au total, ces entreprises prévoient de lancer plus de 100 000 satellites d'ici la fin de la décennie. Depuis mai 2019, SpaceX a déjà mis près de 800 nouveaux satellites en orbite autour de la Terre.

Une catastrophe provoquée par des débris pourrait nous couper l'accès à l'espace

Si le problème des débris spatiaux devenait extrême, une chaîne de collisions pourrait s'emballer et entourer la Terre dans un champ de débris infranchissable. Cette possibilité est connue sous le nom d'événement Kessler, d'après Donald J. Kessler, qui a travaillé pour le Centre spatial Johnson de la NASA et a calculé, dans un article de 1978, qu'il faudrait des centaines d'années pour que de tels débris soient suffisamment dégagés pour rendre les vols spatiaux à nouveau sûrs.

"C'est un effet à long terme qui se produit sur des décennies et des siècles", expliquait Ted Muelhaupt à Business Insider en janvier. "Tout ce qui produit beaucoup de débris va augmenter ce risque."

Le simple nombre d'objets en orbite terrestre pourrait déjà avoir un effet similaire à celui de Kessler — un risque que le PDG de Rocket Lab, Peter Beck, a décrit la semaine dernière. "Cela a un impact massif du côté du lancement", a-t-il déclaré sur CNN, ajoutant que les fusées "doivent essayer de se faufiler entre ces constellations de satellites".

Version originale : Morgan McFall-Johnsen/Business Insider

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