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Un vaisseau chinois a ramené sur terre des pierres lunaires pour la première fois depuis 1976

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Un vaisseau chinois a ramené sur terre des pierres lunaires pour la première fois depuis 1976
Un visuel de la capsule chinoise Chang'e 5 © CNSA

Une capsule spatiale chinoise a atterri sur la Terre en transportant les premières pierres collectées sur la Lune depuis les années 1970. La capsule Chang'e-5 a atterri dans le nord de la Chine mercredi 16 décembre après-midi, sur un site d'atterrissage situé dans la région autonome de Mongolie intérieure, selon l'agence de presse Xinhua.

L'atterrissage a mis fin à la dernière des ambitieuses missions d'exploration lunaire de la Chine, et a marqué le premier jour où le pays a ramené des roches lunaires sur Terre. Une vidéo de l'agence de presse gouvernementale Xinhua a montré ce qui semblait être la capsule Chang'e-5 reposant sur le sol dans une zone bouclée, alors que les gens se précipitaient vers elle.

La mission Chang'e-5 a été lancée dans l'après-midi du 23 novembre 2020. Dix jours plus tard, un bras robotique de son atterrisseur a percé la surface lunaire sur une distance d'environ 1,80 mètre pour recueillir de la roche et de la poussière. Il creusait dans une zone jusqu'alors inexplorée : un monticule volcanique sur la lune appelé Mons Rümker. Le matériel qu'il a recueilli est susceptible de fournir de nouvelles informations sur le passé de la Lune et l'histoire de son activité volcanique.

Le bras a creusé pendant 19 heures, puis a transféré l'échantillon dans un module d'ascension au sommet de l'atterrisseur. Une fois l'échantillon fixé, ce module s'est ensuite soulevé de la surface lunaire pour rejoindre un vaisseau spatial en orbite qui était resté autour de la Lune. L'ascendeur (engin spatial) a ensuite transféré son échantillon dans la capsule de retour de l'orbiteur.

Après cette délicate manœuvre en plusieurs étapes, l'orbiteur et la capsule sont restés en orbite de la Lune pendant près d'une semaine, puis ont entamé le voyage de retour vers la Terre. Les deux composants se sont séparés sur l'orbite terrestre, après quoi la capsule a orchestré "une série de manœuvres compliquées" pour tomber sur son site d'atterrissage, a déclaré l'Administration spatiale nationale chinoise sur son site web.

L'échantillon de 19,9 kg que la capsule a ramené pourrait révéler si la Lune a montré une activité volcanique il y a 1,2 milliard d'années — c'est ainsi que les anciens scientifiques estiment la plaine de Mons Rümker. Cette découverte pourrait "réécrire l'histoire de la Lune", a déclaré Xiao Long, géologue planétaire de l'Université chinoise des géosciences de Wuhan, à la revue Nature en novembre.

Jusqu'à présent, les scientifiques n'ont pu étudier que des échantillons provenant de régions lunaires vieilles de 3 milliards d'années ou plus, et leur connaissance de l'activité volcanique sur la Lune s'arrête vers cette date. Les roches lunaires devraient aider les scientifiques à estimer plus précisément l'âge de cette région lunaire. La dernière fois qu'un pays a recueilli des roches lunaires, c'était en 1976, lorsque la dernière mission Luna de l'Union soviétique est revenue sur Terre.

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Version originale : Susie Neilson/Business Insider

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