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Une guerre États-Unis-Iran serait destructrice, cette opération meurtrière il y a 33 ans le prouve

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Une guerre États-Unis-Iran serait destructrice, cette opération meurtrière il y a 33 ans le prouve
La frégate iranienne IS Sahan touchée par trois missiles Harpoon des bombes américaines le 19 avril 1988. © US Navy
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Peu avant 8 heures du matin, le 18 avril 1988, des membres de la marine du Corps des gardiens de la révolution islamique d'Iran (IRGCN) stationnés sur les plates-formes pétrolières Sassan et Sirri, dans le golfe Persique, ont reçu un avertissement de la part de navires de la marine américaine situés à plusieurs kilomètres. "Vous avez cinq minutes pour abandonner la plate-forme. J'ai l'intention de la détruire à 8 heures", disait l'avertissement.

Certains Iraniens sont montés à bord des navires et se sont enfuis, mais d'autres ont commencé à occuper les emplacements des canons. Peu après 8h, les plates-formes ont été frappées par des barrages de tirs de destroyers, de frégates et d'un croiseur à missiles guidés américains. Il s'agissait des premiers tirs de l'opération Praying Mantis, en représailles au minage du golfe Persique par l'Iran, qui avait endommagé la frégate à missiles guidés USS Samuel B. Roberts quelques jours auparavant.

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Ce sera la plus grande action navale des États-Unis depuis la Seconde Guerre mondiale et la première fois que des navires de guerre s'affronteront avec des missiles antinavires.

Un Golfe tendu

NORBERT SCHILLER/AFP via Getty Images

Les tensions sont extrêmement fortes dans le golfe Persique à la fin des années 1980. L'Iran mène une guerre brutale contre l'Irak depuis septembre 1980, et bien que l'Iran ait récupéré des territoires perdus au début de la guerre, en 1983, c'est l'impasse. En 1984, l'Irak commence à attaquer les pétroliers et les installations iraniennes dans le but de nuire à l'économie du pays. L'Iran répond de la même manière, et les navires étrangers finissent par devenir des cibles dans ce que l'on appelle la guerre des pétroliers.

L'Iran est particulièrement agressif, car l'Irak reçoit un soutien financier et matériel d'autres États du Golfe, à savoir le Koweït et l'Arabie saoudite. Les essaims de Boghammer et autres petits bateaux d'attaque rapide armés de l'IRGCN, ainsi que les mines marines et les attaques des frégates de la marine iranienne, font des ravages. À la fin de la guerre, l'Iran avait attaqué quelque 190 navires de 31 pays, tuant au moins 63 marins.

À la demande du Koweït, la marine américaine commence à escorter des pétroliers, passés sous pavillon américain, dans le Golfe. Ne voulant pas attaquer directement la marine américaine, l'IRGCN intensifie ses poses de mines. La marine américaine tente alors de mettre fin à ces efforts par un certain nombre d'actions.

Le 21 septembre 1987, la marine s'empare par la force du chasseur de mines iranien Iran Ajr alors qu'il est en mission, tuant cinq personnes et capturant 26 marins et 10 mines. Au cours de deux opérations le mois suivant, la marine coule trois bateaux de l'IRGCN et détruit deux plates-formes pétrolières utilisées comme bases de l'IRGCN.

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Une réponse militaire

L'USS Roberts est transporté après avoir été touché par une mine iranienne dans le Golfe persique le 31 juillet 1988. US Navy

Mais les Iraniens continuent de poser des mines et, le 14 avril 1988, la frégate à missiles guidés USS Samuel B. Roberts en heurte une. Dix marins sont blessés, dont quatre gravement brûlés. L'explosion laisse un trou de presque cinq mètres dans la coque et brise la quille du navire de guerre.

Les numéros de série des mines non explosées voisines correspondent à ceux des mines capturées à bord de l'Iran Ajr. Fort de ces preuves, le président Ronald Reagan ordonne une réponse militaire, qui est exécutée par trois groupes d'action de surface de la marine (SAG) nommés Bravo, Charlie et Delta.

Le groupe Bravo, avec deux destroyers, un dock de transport amphibie et quatre hélicoptères d'attaque Sea Cobra et deux UH-1 Iroquois, doit attaquer la plate-forme Sassan. Charlie, avec deux frégates et un croiseur à missiles guidés, attaquera la plate-forme Sirri. Delta, avec une frégate et deux destroyers, a pour mission de couler la frégate iranienne Sabalan — connue pour ses attaques particulièrement agressives — ou toute autre frégate iranienne qu'elle pourrait trouver.

Le SAG Bravo et le SAG Charlie doivent débarquer une équipe de Marines et de Navy SEALs sur Sassan et Sirri, respectivement, qui vider les plates-formes et récupérer tout ce qui a de la valeur avant de les détruire.

Les navires du SAG Delta opèrent dans le détroit d'Ormuz, en attendant que les frégates iraniennes quittent la base navale de Bandar Abbas. Ils sont appuyés par les avions du porte-avions USS Enterprise, qui navigue dans le golfe d'Oman.

Opération Praying Mantis

La plateforme Sassan en feu le 18 avril 1988. US Navy

À 8 h 04, les navires du SAG Bravo ouvrent le feu sur Sassan. Cinquante obus à explosion détruisent la plate-forme, et un canon antiaérien ZSU-23 est détruit presque immédiatement après avoir tenté de riposter. Les navires américains cessent le feu pour permettre à d'autres Iraniens d'évacuer, puis ouvrent le feu à nouveau avec des canons navals et des hélicoptères.

À 9 h 25, une équipe de Marines accède rapidement à la plate-forme, la sécurisant en 30 minutes. Deux heures plus tard, ils l'ont évacuée, détruisant la plate-forme avec plus de 450 kg d'explosifs plastiques détonés à distance.

Le SAG Charlie ouvre le feu sur Sirri à 8 h 15 après avoir envoyé son avertissement et fait évacuer certains Iraniens. La plate-forme s’enflamme, incinérant les défenseurs restants. Le feu est si intense que le débarquement de l'équipe SEAL est annulé.

Environ trois heures plus tard, l'IRIS Joshan, un navire de patrouille iranien, s’approche du SAG Charlie. Le Joshan a ignoré les avertissements répétés, dont le dernier disait "Arrêtez et abandonnez le navire. J'ai l'intention de vous couler." Le navire iranien tire un seul missile antinavire Harpoon, qui est mis en échec par les contre-mesures américaines.

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US Marine Corps/Cpl. John Hyp

Le Joshan est alors frappé par cinq missiles du SAG Charlie, le détruisant dans ce qui fut le premier duel de missiles entre navires de guerre. La coque brûlée du Joshan est ensuite coulée par des tirs américains. Un avion de chasse F-4 iranien s'est approché, mais doit se retirer après avoir été touché par un missile anti-aérien de l'USS Wainwright.

Le SAG Delta, pendant ce temps, recherche l'IRIS Sabalan. Cinq Boghammer de l'IRGCN attaquent le champ pétrolier offshore de Mubarak en représailles, endommageant quelques pétroliers et plateformes de forage. En réponse, des avions de l'Enterprise, utilisant les coordonnées du SAG Delta, attaquent les bateaux, en coulant un et en endommageant les quatre autres.

L'IRIS Sahan, une autre frégate iranienne, est alors détectée se dirigeant vers Mubarak. Après avoir tiré sur l'appareil de l'Enterprise, elle est déchiquetée par les bombes et les missiles des avions d'attaque A-6 et du destroyer à missiles guidés USS Joseph Strauss. Le Sahan coule plus tard dans la nuit.

L'IRIS Sabalan se présente finalement deux heures plus tard et est touché par une seule bombe de 226 kilos qui va directement dans sa cheminée, l'endommageant sérieusement et l'arrêtant. Le SAG Delta demande la permission d'achever le Sabalan, mais la marine décide de désamorcer la situation et a autorisé le remorquage du navire vers l'Iran.

Un futur différent

Quatre vaisseaux iraniens à côté du destroyer américain USS Paul Hamilton en avril 2020. Reuters

À la fin de la journée, la marine a détruit deux bases de l'IRGCN, coulé trois navires iraniens et sérieusement endommagé cinq autres, tuant au passage plus de 50 membres de l'IRGCN et de la marine iranienne. Les pertes américaines se limitent à un SeaCobra et à son équipage de deux hommes, qui se sont écrasés lors d'une mission de reconnaissance.

L'opération Praying Mantis donne un aperçu de ce à quoi pourrait ressembler un futur conflit naval avec l'Iran dans le golfe Persique. L'utilisation de petites vedettes rapides armées pour attaquer les infrastructures pétrolières critiques et les pétroliers, la fortification des plates-formes pétrolières offshore, le minage d'importantes voies commerciales et l'utilisation de navires de la marine iranienne dans le détroit d'Ormuz et le golfe d'Oman devraient être les principales tactiques.

Mais il est peu probable qu'un futur conflit se déroule aussi bien pour les États-Unis que l'opération "Mante religieuse", principalement en raison de la modernisation et de l'expansion militaires de l'Iran.

Une image satellite montre un faux porte-avion construit par l'Iran à Bandar Abbas en février 2020. Maxar Technologies via AP

La marine iranienne est devenue plus grande et plus performante, avec davantage de navires capables de lancer des missiles antinavires et au moins trois sous-marins d'attaque de classe Kilo de fabrication russe en service.

L'année dernière, un exercice de la marine iranienne comprenait l'attaque d'une barge conçue pour ressembler à un porte-avions américain. En janvier, l'Iran a dévoilé le Makran, un "navire de base avancé" capable de transporter des drones et des hélicoptères.

L'IRGCN a également augmenté ses effectifs et ses capacités, notamment en construisant, selon des informations récentes, de grands catamarans chargés de missiles. Les mines marines iraniennes restent puissantes, mais la plus grande menace vient de l'arsenal de missiles iranien, qui est considérablement plus grand et plus avancé qu'il ne l'était dans les années 1980.

Ces dernières années, les missiles iraniens ont été utilisés pour attaquer des installations pétrolières et des sites civils saoudiens, ainsi que des navires. En janvier 2020, des missiles de croisière iraniens ont frappé des bases américaines en Irak, blessant plus de 100 militaires.

Les missiles iraniens n'ont pas atteint leurs cibles lors de l'opération "Mante religieuse", mais les choses pourraient être très différentes à l'avenir.

Version originale : Benjamin Brimelow/Insider

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