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Une nouvelle photo montre la plus ancienne galaxie spirale jamais observée

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Une nouvelle photo montre la plus ancienne galaxie spirale jamais observée
La galaxie BRI 1335-0417 il y a 12,4 milliards d'années. © ALMA (ESO/NAOJ/NRAO), T. Tsukui & S. Iguchi
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Les scientifiques ont capturé une image de la plus ancienne galaxie spirale connue, qui s'est formée il y a 12,4 milliards d'années. La galaxie, officiellement nommée BRI 1335-0417, a été prise par le télescope ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array) au Chili. Elle montre que les galaxies spirales se sont formées dès 1,4 milliard d'années après le Big Bang.

La photo a été prise dans le cadre d'une étude publiée jeudi 20 mai dans la revue Science. "Cela nous ramène à l'époque où nous savions que les galaxies commençaient à ressembler aux galaxies actuelles, il y a environ un milliard d'années", a déclaré à Insider le Dr Kai Noeske, chargé de communication pour l'Agence spatiale européenne et chercheur sur les galaxies lointaines.

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Les galaxies spirales sont des formes plus matures de galaxies

Dans les premières phases de leur formation, la matière noire rassemble les gaz chauds en petits amas qui créent des étoiles. Celles-ci fusionnent pour créer de plus grandes galaxies, qui sont agglutinées et difformes. Finalement, ces galaxies peuvent commencer à tourner, créant ainsi des galaxies en forme de disque, explique Kai Noeske.

Cette simulation informatique montre à quoi cela ressemblerait :

Les galaxies spirales apparaissent lorsque le disque commence à être perturbé, expose le chercheur. "Ce qui est intéressant dans tout cela, à part le fait que c'est très joli, c'est que dans ces bras en spirale, le gaz est comprimé. Ils sont donc en fait un catalyseur pour déclencher la formation de nouvelles étoiles", a-t-il expliqué. "Il est impossible de former une étoile ou une planète quelque part dans l'espace", ajoute-t-il. "Sans les galaxies, il n'y aurait pas d'humains. Cela fait partie de notre histoire."

Des galaxies vieilles de milliards d'années

Le paradigme actuellement accepté est que la formation des galaxies a atteint un pic environ 3,3 milliards d'années après le Big Bang, lorsque la plupart des étoiles de l'univers se sont formées. "Il est surprenant que nos résultats montrent que BRI 1335-0417 possède déjà des structures (structure compacte comme un bulbe, un disque, une spirale) similaires aux galaxies proches, bien avant la phase active de la formation des galaxies", indique Takafumi Tsukui, étudiant diplômé de l'Université Sokendai au Japon et auteur principal de l'étude publiée dans Science, dans un courriel à Insider.

La plus ancienne galaxie spirale connue observée avant l'étude de jeudi a été vue par le télescope ALMA en 2019. Elle s'est formée 2,5 milliards d'années après le Big Bang, soit environ un milliard d'années plus tard que BRI 1335-0417. "Notre résultat mettra à jour nos connaissances sur la manière et le moment où les galaxies se forment et évoluent vers la galaxie mature observée aujourd'hui, y compris la Voie lactée", explique Takafumi Tsukui.

Bien qu'il s'agisse de la plus ancienne galaxie spirale connue, ce n'est pas la plus ancienne galaxie jamais observée. Ce titre est détenu par GNz11, qui a été repérée en décembre de l'année dernière. Elle s'est formée il y a 13,4 milliards d'années, soit 400 millions d'années après le Big Bang.

Version originale : Marianne Guenot/Insider

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