Tenez-vous sur l'équateur et vous vous déplacerez à 1670 kilomètres à l'heure — plus vite que la vitesse du son! C'est la vitesse à laquelle la Terre tourne sur son axe, d'ouest en est. Et cette rotation est en grande partie responsable de la distribution de chaque désert, forêt et marais de la planète.

Alors, faisons une petite expérience. Disons que nous inversons la rotation de la Terre. Que se passera-t-il? Nous changerions bien plus que les couchers de soleil.

Ce scénario peut sembler ridicule au premier abord. Mais les scientifiques ont en fait effectué des simulations pour une Terre qui tourne à l'envers, parce qu'il s'agit d'un excellent moyen de tester notre capacité à modéliser notre planète.

Faisons comme si on avait un gros bouton rouge... et... presto! Maintenant, comme la Terre ralentit en sens inverse, tout s'envolerait vers l'est. Donc, tout le processus laissera un énorme gâchis.

Mais regardons l'équateur, une fois que la Terre aura repris de la vitesse. Ce sont les alizés, qui soufflent normalement vers l'ouest en raison de la rotation de la Terre. Donc, à l'envers, ils font marche arrière. Et c'est là que les choses deviennent intéressantes. Au début, les changements seraient relativement faibles. Les ouragans, par exemple, ne traverseraient plus l'Atlantique d'est en ouest. Et les vols vers l'ouest seraient soudainement beaucoup plus courts que ceux vers l'est.

Pas si mal, hein? Avançons de quelques milliers d'années dans le futur.

Des changements dans les régimes pluviométriques globaux transformeraient le désert du Sahara africain de ce point de vue en quelque chose de plus semblable. Une simulation a même estimé que les déserts du monde passeraient de 42 millions de kilomètres carrés à 31 millions. Fournir une nouvelle vie végétale, qui absorberait plus de dioxyde de carbone de l'atmosphère. Potentiellement compenser les effets extrêmes du réchauffement climatique.

Wow, peut-être qu'on devrait vraiment inverser la rotation de la Terre! Mais attendez un peu. Si les alizés changent de direction, cela signifie que d'autres configurations de vent changent aussi. Y compris les vents d'ouest dominants qui soufflent normalement vers l'est à travers l'Atlantique Nord. Et apportez les vents chauds de l'océan au nord-ouest de l'Europe, en gardant les hivers doux. Mais à l'envers sur Terre, les vents d'ouest font marche arrière. Au lieu de cela, l'Europe est bombardée de vents froids en provenance de Russie.

En conséquence, les scientifiques estiment que les températures hivernales pourraient chuter jusqu'à 10 degrés Celsius! En fait, la majeure partie de l'Atlantique Nord deviendrait plus froide. Des simulations montrent que le Gulf Stream — qui transporte normalement les eaux chaudes des tropiques vers le nord — s'inverserait et se réduirait. En Amérique du Nord, le paysage changerait radicalement. Par exemple, les déserts emblématiques du sud-ouest américain disparaîtraient et deviendraient plutôt les déserts du sud-est.

Et pendant que vous vous préparez pour vous rendre dans les nouveaux pâturages verts de l'Arizona, jetez un coup d'œil à l'horizon et profitez de ce coucher de soleil particulier vers l'est.

Gina Echevarria et Jordan Bowman

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