Voici la transcription de la vidéo.

Atterrir sur Mars est plus facile à dire qu'à faire. Au cours des 50 dernières années, les engins spatiaux ont atterri sur plus d'une demi-douzaine de mondes. Y compris Vénus, la lune de Saturne Titan, une comète, et plus encore. Mais aucun endroit ne s'est montré aussi perfide que sur la planète rouge - Mars. Jusqu'à présent, seulement 40% des tentatives d'atterrissage ont réussi. Mais rien qu'en le regardant, Mars semble plutôt inoffensif, non? Mars n'a pas de nuages toxiques comme Vénus. Et il y a plein d'endroits plats et stables pour atterrir, contrairement à une comète. Mais le problème, ce n'est pas ce qu'on voit... c'est ce qu'on ne voit pas: c'est l'atmosphère.

L'atmosphère sur Mars est 100 fois plus mince que celle de la Terre. C'est à cause de ça qu'elle rend les parachutes moins efficaces. Dix fois moins efficace, exactement. Donc, disons que vous pourriez sauter en parachute sur Mars, et que vous utiliseriez le même parachute de la même taille que sur Terre. Sur Terre, les parachutistes vont percuter le sol à une vitesse d'environ 30 km/h. Mais sur Mars, vous tomberiez à 320 km/h. Ce qui, bien sur, n'est pas bon. Maintenant, vous pourriez agrandir votre parachute pour ralentir davantage. Et c'est en partie ce que fait la NASA. Leur rover Curiosity utilisait le plus grand parachute supersonique de l'époque, lors de son atterrissage en 2012.

Mais même cela ne pouvait pas ralentir assez Curiosity. Pour comprendre pourquoi, revenons au parachutisme. Si vous vouliez ralentir à la même vitesse d'atterrissage (20 mi/h) sur Mars que sur Terre, il vous faudrait un parachute 10 fois plus large. Ou environ 33 mètres de diamètre. Assez large pour couvrir la longueur de deux autobus scolaires et demi. Maintenant, voilà le piège: le rover Curiosity de la NASA pèse environ 13 fois plus que l'humain moyen. Ce qui signifie que pour ralentir à la même vitesse, il faudrait un parachute encore plus grand. Un de 120 mètres de diamètre. Mais, en réalité, le parachute du Curiosity n'avait pas cette taille. Il ne faisait que 20 mètres de diamètre.

Pourquoi? Parce que plus la goulotte est grande, plus elle risque de se déchirer. D'ailleurs, le plus grand parachute jamais construit et testé ne mesurait que 45 mètres de large. En fin de compte, il est physiquement impossible de construire un parachute assez grand. Ce qui rend l'atterrissage sur Mars au mieux risqué. Alors, comment les agences spatiales s'y prennent-elles? Très prudemment.

Tout d'abord, l'engin spatial déploie son parachute géant pour ralentir le plus possible — habituellement jusqu'à environ 320 km/h. Puis, il tire des rétrofusées pour l'emporter jusqu'au bout.

Et cela peut sembler moins dur, mais si le parachute ne se déploie pas au bon moment, ou si les fusées ne tirent pas à la bonne hauteur, c'est fini. Jusqu'à présent, seules trois agences spatiales ont tenté d'atterrir sur Mars: la NASA, l'Agence spatiale européenne et l'ex-Union soviétique. Aucune n'a un dossier parfait.

Alors, si atterrir sur Mars est si difficile, pourquoi continuer à le faire en premier lieu? Outre la Lune, Mars possède plus d'instruments artificiels sur elle et autour d'elle que n'importe où ailleurs dans le système solaire. Et on pourrait dire que c'est parce que Mars est tout près. Ou que c'est peut-être le meilleur endroit pour chercher des signes de vie extraterrestre. Ou se pourrait-il qu'à chaque nouvel atterrissage réussi, nous nous rapprochions un peu plus de la plus grande ambition de toutes? Devenir la première espèce à habiter un monde au-delà du nôtre.

Produit par David Anderson et Jessica Orwig

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