Qu'est-ce qu'une super-Terre ? Exactement à quoi correspond : "c'est une planète semblable à la Terre, mais plus grande" ? Et les astronomes se rendent compte que les super-Terres sont peut-être l'une des planètes les plus communes dans notre galaxie ?

Ce qui suit est une transcription de la vidéo.

Les astronomes ont trouvé des douzaines de planètes potentiellement habitables à l'extérieur de notre système solaire. Ce sont des douzaines de chances de découvrir la première vie extraterrestre ! Ou plein d'endroits où nous pourrions garer nos premières colonies interstellaires !

Mais avec tant d'options, comment savoir laquelle est la meilleure ? Vous pensez peut-être que les planètes les plus proches de la Terre devraient être en tête de notre liste. Après tout, nous avons de l'eau, de la terre, une atmosphère et mille milliards de formes de vie.

Mais selon un petit groupe de chercheurs, il existe des planètes plus grandes et meilleures. On les appelle les super-Terres.

Les super-Terres sont peut-être les planètes les plus communes de notre galaxie. Depuis 2009, le télescope spatial Kepler a découvert environ 4000 exoplanètes. 30% d'entre eux sont des super-terres. Et quelques pour cent de ces super-Terres orbitent dans la zone habitable de leur étoile hôte :

C'est une zone appelée Boucle d'or où la surface de la planète est juste à la bonne température pour l'apparition d'eau liquide. Pas trop froid ou trop chaud. Il y a des chances que certaines de ces super-Terres ne soient pas des mondes rocheux comme la Terre. Les plus grands pourraient être faits principalement d'hydrogène et d'hélium comme Jupiter et Saturne qui ne seraient pas hospitaliers pour la vie.

Mais la réalité, c'est que les astronomes continuent de recueillir des détails à mesure que les données s'accumulent. En attendant, nous allons donc explorer ce que pourrait être la vie sur une super-Terre rocheuse et habitable.

L'eau liquide n'est qu'un début. Ces planètes peuvent être presque le double du rayon de la Terre et jusqu'à 10 fois plus massives. Et toute cette masse supplémentaire, c'est ce que les chercheurs pensent qui pourrait vraiment faire de la super-Terre la maison parfaite. Parce que les planètes plus massives ont une attraction gravitationnelle plus forte.

La super-Terre Kepler 20b, par exemple, a presque le double de la taille de la Terre et est 10 fois plus massive. Ce qui rend sa gravité de surface presque trois fois plus forte. Cette gravité plus forte signifie que la planète peut retenir un plus grand nombre de molécules d'air formant une atmosphère plus épaisse.

Ce qui est idéal pour la protection contre les rayonnements nocifs de l'espace. Cela signifie également que les montagnes et les collines s'éroderaient plus rapidement, laissant une surface relativement plus plate que la Terre. Ce qui peut paraître ennuyeux, mais les scientifiques pensent que cela pourraient en fait engendrer des douzaines d'îles peu profondes à travers la planète. Qui, à son tour, pourrait être l'endroit parfait pour que la vie se forme et évolue.

"Tout comme la biodiversité des océans de la Terre est plus riche en eaux peu profondes près des côtes, un tel "monde archipel" pourrait être extrêmement avantageux pour la vie."

Il n'y a qu'un seul problème : quitter ce paradis tropical serait extrêmement difficile. La vitesse d'échappement du Kepler 20b est plus du double de celle de la Terre. Ce qui signifie que l'une ou l'autre des fusées aurait besoin de plus de carburant pour atteindre leur destination. Par exemple, une mission semblable à l'atterrissage sur la Lune d'Apollo nécessiterait deux fois plus de carburant, ou les fusées ne pourraient transporter qu'une fraction de la charge utile.

Par exemple, le Falcon Heavy de SpaceX peut lancer 50.000 kilogrammes de charge utile sur l'orbite terrestre alors qu'il ne peut lancer que 40 kilogrammes en orbite autour d'une super-Terre comme Kepler 20b. C'est à peu près le poids d'un berger allemand.

Partir d'une super-Terre serait un défi bien plus grand. Mais si ça ressemblait à ça,  voudriez-vous vraiment la quitter ? On n'en saura rien tant qu'on n'en aura pas visité une.

Produit par María Soledad González Romero et Jordan Bowman

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