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Voici ce que l'on sait déjà du nouveau porte-avions chinois dont les photos ont fuité

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La Chine a mis en service son premier porte-avions, le Liaoning, en 2012. © Stringer via Reuters

Le troisième porte-avions de la Chine commence à prendre forme au chantier naval de Jiangnan à Shanghai, comme semblent le montrer de nouvelles images qui ont régulièrement fuité en ligne.

Avant 2012, la Chine ne possédait aucun porte-avions, mais au fil des ans, elle a réussi à en construire. La marine de l'Armée populaire de libération de la Chine possède aujourd'hui deux porte-avions, le Liaoning et le Shandong.

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Le Liaoning.  REUTERS/Stringer

Le pays a construit le premier à partir de la coque réaménagée d'un ancien navire soviétique. Le second, qui a été le premier porte-avions chinois produit en interne, était une copie plus grande et légèrement améliorée du Liaoning.

Mais les dernières images du troisième porte-avions chinois, recueillies sur les réseaux sociaux chinois et publiées sur Twitter par Andreas Rupprecht, un expert de l'armée chinoise, laissent entrevoir ce que l'on attend depuis longtemps de ce nouveau navire : il s'agira probablement d'une avancée dans le programme de porte-avions du pays.

Thomas Shugart, chercheur principal adjoint au programme de défense du Center for New American Security, a déclaré que le navire "commence définitivement à ressembler à un véritable porte-avions CATOBAR".

Il y a encore un certain nombre d'inconnues, mais au fur et à mesure que les photos sortent, elles permettent de se faire une idée plus précise de la façon dont progresse la construction de ce nouveau navire, encore sans nom, désigné comme le Type 003.

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Il y a même eu des photos de près du nouveau porte-avions.

Et certains observateurs en ligne ont déjà commencé à essayer de déterminer à quoi ressemblera le porte-avions sur la base des photos de sa construction, bien que certains experts suggèrent qu'il est encore un peu trop tôt pour le dire avec certitude.

Matthew Funaiole, chercheur principal et expert de la Chine au Center for Strategic and International Studies, a examiné cette semaine les images satellite des travaux de construction à Jiangnan.

"Ils n'ont toujours pas mis l'île en place. Ils travaillent encore sur le pont d'envol. Il y a encore beaucoup de travail à faire", a-t-il déclaré à Insider. Mais certaines choses concernant le navire commencent à devenir plus claires.

Il sera nettement plus grand que les deux premiers porte-avions, ce qui permettra à la Chine de disposer d'une aire aérienne plus importante et plus diversifiée, une étape nécessaire dans la construction d'une marine moderne capable de se projeter loin de ses côtes.

Matthew Funaiole estime que, compte tenu du développement du troisième porte-avions chinois, ainsi que des intérêts de la Chine, il y avait des raisons de soupçonner que le pays disposerait d'une sorte de système de catapulte pour le lancement des avions, mais cela n'a pas été confirmé.

"Ils travaillent encore sur l'avant du navire", note Matthew Funaiole. "Il est très probable que le navire aura un certain type de système de catapulte. Nous essayons encore de déterminer à quoi cela va ressembler, mais il est difficile d'imaginer qu'il n'ait pas de système de catapulte. Cela n'aurait pas vraiment de sens, compte tenu de ce que la Chine vise à faire, d'avoir un autre porte-avions de style rampe de ski".

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La construction du porte-avions de type 003 a débuté en 2018. L'année suivante, le ministère américain de la Défense a publié une évaluation du projet, écrivant que le navire "sera probablement plus grand" que le Liaoning et le Shandong "et équipé d'un système de lancement par catapulte. Cette conception lui permettra de supporter des avions de chasse supplémentaires, des avions d'alerte et des opérations de vol plus rapides."

Le Liaoning.  REUTERS/Bobby Yip

Les deux premiers porte-avions chinois utilisent tous deux des systèmes de lancement STOBAR (short-take-off-but-arrested-recovery). On retrouve ce type de système sur d'autres porte-avions, comme l'Amiral Kuznetsov en Russie et le Queen Elizabeth en Grande-Bretagne.

Les "rampes de ski" sont nettement moins efficaces que les systèmes de lancement CATOBAR, assistés par une catapulte à vapeur ou électromagnétique que les porte-avions américains utilisent, car ils réduisent la masse maximale au décollage des avions basés sur le porte-avions.

Cette conception présente certains problèmes pour le Shenyang J-15, le principal avion de combat chinois basé sur un porte-avions. Cet appareil, basé sur un prototype incomplet du chasseur russe Sukhoi Su-33, que la Chine a acheté à l'Ukraine avant d'en faire la rétroconception, est l'un des chasseurs de porte-avions les plus lourds qui soient.

Chasseurs J-15 "Flying Shark" à bord du porte-avions chinois Liaoning.  Kin Cheung/AP

Le J-15 est un chasseur multirôle performant, qui peut transporter une bonne quantité d'armes et de carburant.

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Le gros problème est que la conception des porte-avions chinois actuels fait qu'ils ne peuvent décoller qu'avec une petite partie des armes et du carburant qu'ils sont censés transporter, ce qui réduit considérablement leur rayon d'action et leur capacité de combat globale.

Avions de chasse et hélicoptères à bord du Liaoning.  REUTERS/Bobby Yip

Timothy Heath, chercheur principal en matière de défense à la Rand Corp (institution américaine qui conseille l'armée), a précédemment déclaré à Insider qu'"avec une configuration en pente, le poids devient votre ennemi, et le J-15, en tant qu'avion lourd, commence à être la victime de sa propre conception".

Un porte-avions moderne équipé de "catapultes permettrait aux avantages du J-15 d'entrer en jeu", a-t-il ajouté. Des rapports, ainsi que des fuites d'images, suggèrent que la Chine développe déjà une variante CATOBAR du J-15.

Certains éléments indiquent également que la Chine pourrait déjà envisager d'aller au-delà du J-15 pour son chasseur de porte-avions. Certains ont émis l'hypothèse que le FC-31, un avion de combat furtif chinois encore en développement, pourrait être le prochain avion de combat.

Cette semaine, des photos montrant une maquette de FC-31 sur le "pont d'envol" d'un porte-avions en béton à Wuhan, en Chine, ont fait surface en ligne. Ces photos non datées semblent confirmer les théories sur les prochaines étapes de l'aviation navale chinoise.

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"Ils comprennent comment construire des porte-avions, mais l'aviation navale est un domaine où la Chine a encore des inconnues", estime Matthew Funaiole. "Il est probable qu'ils explorent toutes les options disponibles pour déterminer ce qui fonctionnera le mieux."

Selon lui, la Chine semble faire de grands progrès dans l'avancement de son programme de porte-avions. "Il ne s'agit pas d'un porte-avions américain, mais c'est tout de même un grand pas pour la Chine. C'est impressionnant ce qu'ils ont été capables de faire en peu de temps."

Bien qu'il faille attendre un certain temps avant que la conception finale ne soit claire, le nouveau porte-avions semble être une "mise à niveau assez importante", selon Matthew Funaiole. "Mais c'est là que se pose la question de savoir ce que cela signifie réellement dans la pratique. La plus grande difficulté pour la Chine ne sera pas la technologie. Ce sera le personnel. Et ce n'est pas une critique à l'égard des Chinois. Ils sont simplement novices en la matière."

Le Shandong quitte Dalian, en Chine, le 13 mai 2018. REUTERS/Stringer

La Chine possède la plus grande marine, selon le Pentagone, et elle construit de nouveaux navires plus rapidement que tout autre pays. Mais elle est encore en train d'apprendre ce que signifie avoir une marine de grande puissance.

S'il faudra inévitablement du temps à la Chine pour acquérir les connaissances et l'expérience en matière d'exploitation de porte-avions qui accompagneront l'expansion de sa flotte, le tout dernier porte-avions suggère que le pays progresse dans ses efforts pour se doter d'une force de combat de classe mondiale d'ici le milieu du siècle.

Le Pentagone a déclaré l'année dernière, dans sa dernière évaluation de la puissance militaire de la Chine, que le troisième porte-avions chinois sera probablement opérationnel d'ici 2024, et que d'autres porte-avions suivront.

Version originale : Ryan Pickrell/Insider

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