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Voici comment la NASA teste ses nouvelles combinaisons spatiales

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Pour la première fois depuis 40 ans, la NASA développe une nouvelle combinaison spatiale. Elle sera utilisée dans le cadre du prochain programme Artemis — le projet de la NASA visant à envoyer des astronautes sur la lune d'ici 2024. Mais avant d'être prête pour un vol, l'unité de mobilité extravéhiculaire d'exploration, ou xEMU, doit passer par trois étapes de tests rigoureux. Il s'agit de tests sous-marins, de tests de température et de tests de durabilité. Voici comment la NASA teste ses nouvelles combinaisons spatiales.

Ci-dessous une transcription de la vidéo :

Narrateur : Ce n'est pas votre maillot de bain traditionnel. Il s'agit en fait de l'Exploration Extravehicular Mobility Unit de la NASA, ou xEMU, la première nouvelle combinaison spatiale développée par l'agence en plus de 40 ans. Et c'est ce que porteront les prochains astronautes lorsque nous retournerons enfin sur la Lune en 2024. Mais avant que ses bottes ne touchent la surface lunaire, la combinaison doit être testée, rigoureusement.

Amy Ross : Nous savons que si nous ne faisons pas bien notre travail, nous pouvons tuer quelqu'un.

Narrateur : Les tests ne consistent pas seulement à s'assurer qu'elle fonctionne. Il s'agit de s'assurer que les astronautes qui l'utilisent rentrent chez eux en toute sécurité.

Amy Ross : Nous sommes un système de survie. C'est donc quelque chose que nous savons tous et que nous gardons en mémoire chaque jour dans le cadre de notre travail, car la règle n°1 est que les membres d'équipage rentrent chez eux.

Narrateur : Voici Amy. Et Amy doit s'assurer que la combinaison peut résister à beaucoup de choses. Le programme Artemis prévoit d'emmener les équipages au pôle sud de la Lune pendant des mois, dans des régions à l'ombre où il pourrait faire jusqu'à -370 degrés Fahrenheit ou même moins. Et les astronautes devront faire office de géologues, d'autant plus que la NASA a découvert la présence de glace sur la Lune, ce qui pourrait aider à alimenter les fusées, transformant la Lune en station-service sur la route vers Mars. Le processus de test de l'xEMU a donc été long et épuisant, certains tests étant effectués en quantité deux fois supérieure à celle recommandée, juste pour être sûr.

Tout est divisé en trois phases. Développement, vérification de la conception et qualification. La première phase consiste à finaliser la conception. Amy et son équipe testent un certain nombre de composants de moindre qualité avant de décider du modèle à construire.

Amy Ross : C'est comme une voiture. La direction de votre voiture est-elle bonne ? C'est difficile à dire tant que vous ne l'avez pas mise dans une voiture. On peut mettre différentes épaules et voir est-ce que cette épaule fonctionne mieux que l'autre ?

Narrateur : Une fois que c'est fait, la combinaison passe à l'étape de la vérification de la conception.

Amy Ross : L'idée est que nous allons rester sur la Lune pendant des mois. Et cela signifie que vous devez être très flexible et compétent, et vous devez être résistant.

Narrateur : Nous sommes déjà allés sur la Lune, mais pas aussi longtemps, pas à cet endroit et pas avec les connaissances que nous avons maintenant.

Amy Ross : On nous demande d'aller dans des régions à l'ombre en permanence parce qu'il y a des gaz dans ces endroits qui restent très, très froids. Et je parle d'un froid de -370 degrés Fahrenheit.

Narrateur : Ils ne travailleront pas à des températures aussi froides, mais la combinaison doit pouvoir supporter des températures allant jusqu'à 250 degrés Fahrenheit et aussi basses que -250 degrés Fahrenheit, une fourchette plus large que jamais. Pour s'assurer qu'elle résiste, la NASA teste la combinaison dans ce qui est en fait un grand four/congélateur scellé sous vide, avec et sans personnel.

Amy Ross : La chambre B, ici au Centre spatial Johnson, est une chambre à vide thermique à usage humain que nous utiliserons. Nous y entrerons avec un système de survie portable sur le dos, puis nous testerons la combinaison dans ses différentes phases de fonctionnement pour nous assurer qu'elle tient le coup et qu'elle fonctionne dans le vide et dans les environnements thermiques que nous verrons.

Narrateur : En plus de la température contrôlée, la combinaison doit être résistante. Lorsque nous sommes allés pour la première fois sur la Lune, les scientifiques craignaient que la surface lunaire recouverte de régolithes ne supporte pas le poids des personnes et des machines. Mais le vrai problème avec le régolithe, c'est qu'il est pénétrant et poudreux, ce qui pourrait vraiment entraver le bon fonctionnement d'une combinaison spatiale. Alors, quel est le meilleur endroit pour tester la résistance à la poussière ?

Amy Ross : Dans un environnement poussiéreux et rocheux.

Narrateur : Voici à quoi ressemble un test de résistance dans le désert de l'Arizona.

Amy Ross : Cela vous permet de savoir quelles parties de votre combinaison sont affectées par la poussière, est-ce qu'elle a tant de problèmes avec la poussière... Votre système de mobilité est-il vraiment capable de marcher sur ce terrain accidenté ? Ce genre de choses.

Narrateur : Mais le désert simule le terrain de la Lune et pas grand chose d'autre. Afin de tester la mobilité avec la gravité lunaire, les ingénieurs doivent se déplacer dans un endroit plus humide.

Amy Ross : Comme le laboratoire de flottabilité neutre, notre grande piscine.

Narrateur : Dans cette piscine géante, de 40 pieds de profondeur, les astronautes peuvent savoir ce que l'on ressent sur la Lune, jusqu'à un certain point.

Amy Ross : Ce n'est pas vraiment comme la gravité de la Lune, parce que lorsque vous essayez de marcher, vous devez pousser dans l'eau. Mais c'est une bonne analogie pour faire certaines activités.

Narrateur : Des activités comme monter sur une échelle, utiliser des outils et planter le drapeau américain lors d'une cérémonie. Ces tests permettent aux ingénieurs de recueillir des données objectives sur le système de survie et la mobilité de la combinaison, mais aussi des données subjectives sur l'expérience de l'équipage qui l'utilise.

Amy Ross : Notre combinaison n'est pas terminée tant qu'ils ne disent pas qu'elle est terminée et qu'ils l'aiment et qu'ils pensent pouvoir l'utiliser pour faire leur travail.

Narrateur : Ensuite, les tests de qualification comprennent beaucoup de choses identiques à la vérification de la conception, mais il y a quelques différences essentielles.

Amy Ross : C'est en partie de la paperasse.

Narrateur : Les choses deviennent un peu plus strictes lors de la phase de qualification.

Amy Ross : Nous prenons beaucoup de soin à nous assurer que nous comprenons tout ce qui est fait avec le matériel de vol. Vous changez une vis, il y a un bout de papier qui dit que cette nouvelle vis a été mise à cette date à cet endroit particulier.

Narrateur : Comme c'est à ce stade que le matériel de test de moindre qualité est remplacé par du matériel de vol sophistiqué, les tests peuvent être un peu plus lents. Mais à la fin...

Amy Ross : Quand vous faites des tests de qualification, vous utilisez vraiment cela comme une preuve à montrer à tout le monde qui dit que cette combinaison est bonne pour voler dans l'espace.

Narrateur : Et une fois qu'ils ont le feu vert...

Amy Ross : C'est quand vous la chargez sur un véhicule, que vous l'emmenez dans l'espace et que vous l'utilisez dans une mission.

Narrateur : La NASA prévoit d'envoyer le xEMU sur la Station spatiale internationale en 2023 pour recueillir des données de vol et confirmer les performances globales de la combinaison. Il est important de noter que ce n'est pas vraiment considéré comme un test.

Amy Ross : À la NASA, nous devons avoir l'assurance que le matériel fonctionnera comme prévu avant de le faire voler. C'est pourquoi nous n'avons pas l'habitude d'appeler cela un test.

Narrateur : Il s'agit plutôt d'une mission de données de vol. Et ce sera l'une des dernières grandes étapes avant que le xEMU ne soit prêt à se poser sur la Lune. Les tests des combinaisons spatiales peuvent prendre des années, des milliers de flexions de coudes, et même plus de tests que ce que nous pouvons montrer ici. Mais tout cela est nécessaire pour assurer le confort, la fonctionnalité et, surtout, la sécurité des astronautes de la NASA. Oh, et je sais que vous êtes probablement curieux de savoir comment ils testent le problème des toilettes.... Eh bien, la NASA a simplement créé une couche.

Amy Ross : Et nous avons tendance à utiliser une fausse urine, juste pour garder les choses plus propres.

Version originale : Michelle Yan Huang, Abby Tang et Dave Mosher/Business Insider

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