Voici les principales missions d’exploration spatiale à suivre en 2017

La sonde Juno. NASA

Ces derniers mois, nous avons beaucoup entendu parler de l'astronaute français Thomas Pesquet, revenu au début du mois d'une mission de plus de six mois à bord de la Station spatiale internationale (ISS).

Il y a de nombreuses autres missions en cours, conçues pour élargir nos connaissances sur l'univers et nous permettre peut-être un jour d'aller vivre ailleurs que sur Terre.

Dernier exemple en date: une fusée-sonde suborbitale de la NASA décolle ce jeudi 22 juin 2017 depuis la base de lancement de la NASA située en Virginie (Etats-Unis), avec à son bord des projets d'étudiants sélectionnés par la NASA, dont des nanosatellites.

Nous avons sélectionné les principales missions en cours qui semblent être les plus prometteuses pour l'exploration spatiale. Les voici (par ordre alphabétique). 

Akatsuki — Il s'agit d'une sonde lancée en mai 2010 par la JAXA (agence spatiale japonaise) et en orbite autour de Vénus. Sa mission: étudier le climat de la planète Vénus. 

Cassini — La sonde en orbite autour de Saturne depuis 2004 est en train d'effectuer un plongeon suicide dans l'inconnu, qui devrait se terminer le 15 septembre prochain. Cette ultime mission permettra d'explorer des régions inconnues situées entre la planète gazeuse géante et ses anneaux.

Cassini

La sonde Cassini et Saturne. Wikimedia Commons/NASA

Hayabusa-2 — Lancée en décembre 2014, cette sonde japonaise est censée atteindre l'astéroïde 1999 JU3 vers juillet 2018. A son arrivée, elle va y larguer trois petits robots d'à peine 2 kilos et un atterrisseur franco-allemand nommé Mascot.

Hayabusa 2

La sonde Hayabusa 2. Wikimedia Commons/Go Miyazaki

Hubble — En fonction depuis 1990, ce télescope spatial développé par la NASA avec l'aide de l'ESA a notamment permis de confirmer la présence de trous noirs supermassifs au centre des galaxies, l'existence de la matière noire et de l'énergie noire. Il devrait être remplacé par le James Webb Space Telescope à l'automne 2018.

Juno — La sonde Juno a été lancée en août 2011 par la NASA avec la participation italienne de l'Institut national d'astrophysique et l'Agence spatiale italienne. Sa mission consiste à étudier la planète géante gazeuse Jupiter. Elle a récemment transmis des images de cyclones jusque-là insoupçonnés, a rapporté Futura Sciences

Osiris-Rex — La sonde américaine lancée en septembre 2016 doit atteindre l'astéroïde Bénou à l'été 2018. Elle doit étudier l'astéroïde à distance pendant deux ans, puis y atterrir pour y collecter des échantillons grâce à un bras articulé.

Mars exploration rover — Cette mission de la NASA lancée en 2003 a pour objectif l'étude de la géologie de la planète Mars, à l'aide de deux robots mobiles ("rovers"). Depuis qu'ils ont atterri sur le sol martien en janvier 2004, ils cherchent à comprendre le rôle joué par l'eau dans l'histoire de la planète rouge.

L'un des rovers lancés par la NASA sur Mars. Wikimedia Commons/NASA

New Horizons — Lancée en janvier 2016, cette mission de la NASA se concentre sur l'étude de Pluton et de ses satellites mais aussi de la ceinture de Kuiper — la zone du système solaire qui va au-delà de l'orbite de Neptune. C'est la première mission spatiale qui s'intéresse à cette région. Les découvertes faites par New Horizons pourraient fournir des informations essentielles concernant le processus de formation du système solaire.

Spitzer — Lancé en 2003, ce télescope spatial infrarouge est censé observer la création de l'univers, la formation et l'évolution des galaxies primitives, la genèse des étoiles et des planètes. En février dernier, cet instrument a permis de découvrir l'existence de sept planètes rocheuses autour de l'étoile naine Trappist-1, située à 39 années-lumière de la Terre.

Parker Solar Probe — D'autres missions spatiales sont en cours de préparation, comme Parker Solar qui sera lancée par la NASA en juillet 2018 pour s'approcher du soleil à seulement 6,2 millions de kilomètres, ou encore Lucy, un projet de la NASA pour découvrir les secrets de l'histoire du système solaire en explorant les six astéroïdes troyens de Jupiter.

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