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Voici les rovers qui ont parcouru le plus de kilomètres sur Mars ou sur la Lune

Voici les rovers qui ont parcouru le plus de kilomètres sur Mars ou sur la Lune
Le rover Opportunity de la NASA a été officiellement mis hors service en février 2019. © NASA

La Chine vient d'envoyer sa première mission à destination de Mars ce jeudi 23 juillet, marquant un tournant dans son histoire en matière d'exploration spatiale. Cette mission, baptisée "Tianwen" ("questions au ciel" en chinois), comporte un orbiteur, un atterrisseur et un rover. L'atterrisseur et le rover devraient être largués sur la surface martienne, près d'Utopia Planitia, la vaste plaine s'étendant dans l'hémisphère Nord sur environ 3 200 km, avant juillet 2021.

A ce moment-là, le rover chinois à six roues et à quatre panneaux solaires devra parcourir des kilomètres pendant ces trois mois de service afin d'accomplir sa mission. A l'aide de ses 13 instruments scientifiques, il aura comme objectif d'examiner et d'analyser le sol, la structure géologique, l'environnement, l'atmosphère et de rechercher la présence de biomolécules et de biosignatures sur Mars.

Et si tout se passe selon le calendrier actuel de la NASA, le rover américain Perseverance devrait également atterrir sur Mars l'an prochain — si le lancement de la mission Mars 2020 est bien maintenu au 30 juillet prochain malgré déjà plusieurs reports. Les deux nouveaux rovers devraient ainsi rejoindre Curiosity, qui a déjà parcouru environ 23 kilomètres depuis ses débuts en août 2012 et qui est toujours en vadrouille. Ce dernier entame d'ailleurs un nouveau périple dans une zone abritant des sulfates.

Le rover de la NASA n'est pourtant pas celui qui détient le record de distance sur la surface martienne : son aîné Opportunity, mis hors service par la NASA en février 2019 après près de 15 années, a parcouru 45,2 kilomètres sur le sol martien, traversant des kilomètres de plat, une dune de sable, les flancs du cratère Endeavour.. Il a pris au total 217 594 images de Mars. Son robot frère Spirit, qui avait atterri en même temps que lui, avait quant à lui succombé à une gigantesque tempête de sable en 2007 et la NASA avait officiellement mis fin à sa mission en mars 2010 après plusieurs tentatives de réanimation.

Les autres rovers qui ont parcouru de longues distances l'ont fait sur la Lune à l'époque de la Guerre froide. Il s'agit des rovers Lunokhod 1 et 2 envoyés par l'Union soviétique en 1970 et en 1973 respectivement, et des rovers américains des missions Apollo des années 70.

A savoir également que ces distances pourraient vous sembler minimes, mais un rover se déplace très lentement : la NASA a indiqué qu'il faudrait par exemple une journée au rover Perseverance pour parcourir 200 mètres.

Voici un graphique de Statista qui liste les rovers lunaires et martiens qui ont parcouru le plus de kilomètres, dans l'ordre décroissant :

Statista

A lire aussi — Cette vidéo de l'ESA vous permet de survoler ce magnifique cratère rempli de glace sur Mars

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