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Voici quelques manières inhabituelles imaginées par les États-Unis pour utiliser l'arme atomique

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Voici quelques manières inhabituelles imaginées par les États-Unis pour utiliser l'arme atomique
"Atomic Annie" après l'essai au Nevada Proving Grounds, le 25 mai 1953. © Wikimedia Commons
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Les bombes atomiques Little Boy (15 kilotonnes) et Fat Man (21 kilotonnes), respectivement larguées sur Hiroshima et Nagasaki, restent à ce jour les seules armes nucléaires à avoir été utilisées en combat. Ces bombes ont détruit les villes, tué ou blessé des centaines de milliers de personnes, et engendré des problèmes de santé à long terme pour des milliers d'autres. Le carnage et la destruction sont les premières choses qui viennent à l'esprit quand on parle d'armes nucléaires.

Mais les bombes nucléaires n'ont pas seulement servi à détruire des villes. Au début de la guerre froide, l'utilisation tactique des armes nucléaires sur le champ de bataille a non seulement fait l'objet de recherches approfondies, mais a aussi été envisagée.

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Le général américain Douglas MacArthur voulait utiliser des armes nucléaires en Corée, et l'administration Eisenhower a débattu de leur utilisation pour aider les Français pendant la bataille de Dien Bien Phu. Pendant la guerre du Vietnam, certains membres de l'armée américaine ont envisagé d'utiliser des armes nucléaires tactiques, notamment lorsque Khe Sanh a été assiégé.

Les armes tirées des silos à missiles ou des sous-marins n'étaient pas toujours adaptées à de tels usages, et la panoplie d'autres armes nucléaires développées durant cette période montre à quel point cette éventualité était prise au sérieux.

Missiles et fusées air-air

Un Convair F-106A Delta Dart tirant un missile Genie. US Air Force

Au début des années 1950, les grandes formations de bombardiers soviétiques à armes nucléaires qui s'approchaient des États-Unis ou de l'Europe occidentale étaient considérées comme une menace de poids.

En conséquence, les États-Unis ont créé le AIR-2 Genie, une fusée air-air non guidée dotée d'une tête nucléaire W25 de 1,5 kilotonne. L'idée était d'en tirer une au centre, ou du moins à proximité, d'une formation de bombardiers soviétiques.

Avec une vitesse de Mach 3 et un rayon d'explosion plus de 300 mètres, il aurait été impossible de l'éviter, assurant la destruction par le souffle ou l'onde de choc qui s'ensuivrait.

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Jusqu'à 3 000 Genies ont été construits après leur introduction en 1957, et ont servi dans les forces aériennes américaines et canadiennes jusque dans les années 1980. En 1961, le Falcon AIM-26, un missile air-air de 0,02 kilotonne, a été introduit, avant d'être retiré du service de livraison nucléaire en 1972.

Le R-33 soviétique, introduit dans les années 1980, pouvait transporter des ogives nucléaires. Son successeur russe, le R-37M hypersonique, est en cours de développement et pourrait être doté d'une capacité nucléaire.

L'artillerie

Wikimedia Commons

En 1953, l'armée américaine a testé le canon atomique M65 sur le site d'essai du Nevada. Surnommé "Atomic Annie", le canon a tiré un obus nucléaire de 15 kilotonnes, qui a explosé à une distance de 11 kilomètres. Le canon remorqué était basé sur les gros canons ferroviaires capturés aux Allemands pendant la Seconde Guerre mondiale, et il pouvait tirer des obus nucléaires ou conventionnels de 280 mm jusqu'à une distance de 32 kilomètres.

En quelques années, jusqu'à 20 exemplaires ont été construits et envoyés sur des bases militaires américaines en Allemagne de l'Ouest et en Corée du Sud. Ils ont été en service de 1953 à 1963, lorsque sont arrivés des canons conventionnels plus petits et moins chers qui pouvaient encore tirer des obus nucléaires.

En 1961, les M65 ont été rejoints par le système d'armes nucléaires Davy Crockett, un fusil sans recul à canon lisse capable de tirer une ogive de 0,01 ou 0,02 kilotonne. Ses opérateurs appelaient affectueusement l'ogive "pastèque atomique".

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Une arme nucléaire M-388 Davy Crockett, qui utilisait la plus petite tête nucléaire jamais développée par les États-Unis, montée sur un fusil sans recul au terrain d'essai d'Aberdeen dans le Maryland, en mars 1961. Département de la Défense américain

Les canons étaient disponibles en deux versions : les calibres "légers" de 120 mm (appelés M-28) et "lourds" (appelés M-29) de 155 mm. Ils étaient utilisés par des équipages de trois hommes et montés sur des jeeps et des véhicules blindés de transport de troupes, mais pouvaient également être tirés depuis un trépied.

Ils ont été déployés en Allemagne dans l'espoir de stopper les blindés soviétiques dans la brèche de Fulda. Ils ont également été envoyés en Corée du Sud. Ils n'étaient pourtant guère précis, et les radiations constituaient une menace pour les opérateurs comme pour l'ennemi — à tel point que l'armée recommandait de ne les tirer que depuis des positions élevées ou retranchées. Ils ont été retirés en 1967 avant d'être mis au rebut en 1971.

Les Soviétiques ont également développé de l'artillerie nucléaire. Quatre obusiers automoteurs 2A3 Kondensator ont été construits à la fin des années 1950, mais le programme a été annulé en 1960. Les Soviétiques ont plutôt choisi de se concentrer sur le développement de missiles. Ils ont cependant continué à fabriquer des canons conventionnels capables de tirer des obus d'artillerie nucléaire.

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Guerre navale nucléaire

Le destroyer de missiles guidés USS Charles F. Adams de l'US Navy lance un missile RUR-5 ASROC à partir d'un lanceur Mark 112 Matchbox, 18 novembre 1960. US Naval History and Heritage Command

C'est en mer que les armes nucléaires tactiques auraient pu se montrer les plus pratiques. L'OTAN et l'Union soviétique s'inquiétaient toutes deux des grandes flottes ennemies, et les sous-marins nucléaires lanceurs de missiles ennemis représentaient une menace massive, ce qui rendait leur destruction d'une importance capitale.

Toute une série d'armes nucléaires navales ont été développées, y compris des torpilles nucléaires, des grenades sous-marines, des missiles anti-sous-marins et des missiles antinavires.

Les plans soviétiques de lutte contre les porte-avions prévoyaient jusqu'à 100 bombardiers pour frapper un seul porte-avions. Jusqu'à 80 d'entre eux devaient transporter des missiles antinavires comme le Kh-22 et le Kh-55, dont certains pouvaient être armés d'ogives nucléaires d'une puissance allant de 200 à 350 kilotonnes.

Le destroyer Agerholmn de l'US Navy après avoir tiré un ASROC avec une tête nucléaire à charge profonde sur un radeau cible à 2 miles nautiques de distance lors de l'essai d'armes nucléaires Swordfish, le 11 mai 1962. US Naval Historical Center

Les armes anti-sous-marins étaient particulièrement puissantes. En 1962, la marine américaine a testé le système ASROC RUR-5 dans l'océan Pacifique à 685 kilomètres à l'ouest de San Diego (Californie). Une ogive de 10 kilotonnes a explosé à quelque 180 mètres de profondeur, créant un énorme champignon atomique et secouant le sous-marin USS Razorback (immergé à plus de 3 kilomètres de distance) pendant 45 secondes.

Un autre système, l'UUM-44 SUBROC, a fonctionné de manière similaire, mais les missiles ont été lancés depuis des sous-marins sous l'eau et étaient dotés d'ogives thermonucléaires de 250 kilotonnes.

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L'armement nucléaire naval soviétique était tout aussi intense. Le système de missiles anti-sous-marins RPK-1 Vikhr lançait des missiles avec des ogives de 10 kilotonnes, et certaines de ses torpilles avaient des rendements allant jusqu'à 20 kilotonnes.

Le P-700 Granit, un missile qui pouvait être lancé à partir de navires ou de sous-marins soviétiques, pouvait emporter une ogive massive de 500 kilotonnes.

Sac à dos

Des responsables américains examinent une arme nucléaire M-388 Davy Crockett, qui utilise l'une des plus petites têtes nucléaires jamais développées par les États-Unis. US government

La munition spéciale de démolition atomique (SADM) était assez petite pour tenir dans un grand sac à dos, mais avait tout de même un rendement d'un kilotonne. Elle était destinée à être placée par de petites équipes spécialement entraînées qui mettraient en place un compteur à retardement avant de tenter de s'échapper.

Mark Bentley, un vétéran de l'armée, a déclaré que quelqu'un devait rester pour s'assurer que la bombe n'était pas compromise. "Nous savions tous que c'était une mission à sens unique, une mission suicide", déclarait-il à la Green Bay Press Gazette en 2019. Mais les commandants de l'OTAN étaient convaincus que la meilleure façon d'égaler sur leur terrain de jeu les militaires soviétiques et ceux du Pacte de Varsovie, numériquement supérieurs, était de les réduire autant que possible.

Une façon d'y parvenir, pensait-on, était d'utiliser les détonations du SADM pour irradier les passages naturels comme la brèche de Fulda ou les vallées des Alpes, canalisant ainsi les Soviétiques dans des zones de combat ou vers des positions plus facilement défendues.

Les forces spéciales pouvaient également être parachutées derrière les lignes ennemies pour faire exploser les SADM dans les aérodromes, les centrales électriques, les ponts, les gares de chemin de fer et les dépôts de munitions, ou nager jusqu'aux ports et aux cibles côtières et les y faire exploser.

Heureusement, elles n'ont jamais été utilisées. L'école américaine de démolition de munitions atomiques a fermé en 1985, et en 1989, toutes les SADM ont été retirées du service. Un certain nombre de transfuges soviétiques prétendent que l'Union soviétique a créé des dispositifs similaires et les a en fait introduits clandestinement aux États-Unis.

Version originale : Benjamin Brimelow/Insider

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