Vous pouvez donner un nom aux 20 nouvelles lunes qui viennent d'être découvertes en orbite autour de Saturne

La plus grande lune de Saturne, Titan, passe devant la planète dans cette vue en couleur naturelle du vaisseau spatial Cassini de la NASA. NASA/JPL-Caltech/Institut des sciences spatiales

Saturne a détrôné Jupiter comme planète la plus porteuse de lunes du système solaire, a annoncé lundi la Carnegie Institution for Science. Les scientifiques ont découvert 20 lunes en orbite autour de Saturne, ce qui donne à Saturne un total de 82 lunes, dépassant les 79 lunes de Jupiter. La découverte dévoile une foule de nouveaux indices possibles sur la façon dont Saturne et ses lunes sont devenues ce qu'elles sont aujourd'hui.

"En utilisant certains des plus grands télescopes du monde, nous sommes en train de compléter l'inventaire des petites lunes autour des planètes géantes", a déclaré Scott Sheppard, un astronome de Carnegie qui a dirigé l'équipe, dans un communiqué de presse. "Ils jouent un rôle crucial en nous aidant à déterminer comment les planètes de notre système solaire se sont formées et ont évolué."

Chacune des lunes nouvellement découvertes mesure environ 5 kilomètres de diamètre et 17 d'entre elles sont en orbite rétrograde ou dans le sens inverse de la rotation de Saturne. L'une d'elles est maintenant la lune la plus éloignée de Saturne.

Une illustration d'artiste des 20 lunes nouvellement découvertes en orbite autour de Saturne. Carnegie Institution for Science ; NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute ; Paolo Sartorio/Shutterstock.

Les lunes découvertes ont été inclues aux trois groupes de lunes extérieures de Saturne, regroupées selon l'angle sous lequel elles orbitent autour de la planète. Les lunes rétrogrades rejoignent le groupe nordique (toutes nommées d'après la mythologie nordique), tandis que deux autres rejoignent le groupe inuit (nommé d'après la mythologie inuite) et le groupe gaulois (encore, la mythologie).

Les scientifiques pensent que chacun de ces groupes peut provenir d'une lune plus grande qui s'est divisée en corps plus petits. "Ce type de regroupement de lunes extérieures est également observé autour de Jupiter, ce qui indique que de violentes collisions se sont produites entre les lunes du système saturnien ou avec des objets extérieurs tels que des astéroïdes ou des comètes", a dit Scott Sheppard.

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La nouvelle lune gauloise orbite beaucoup plus loin que les autres, suggérant que quelque chose l'a tirée vers l'extérieur, ou qu'elle ne vient pas du tout de la même collision que les autres lunes. Une étude plus approfondie peut aider à déterminer les types de collisions qui ont créé les groupes que nous voyons aujourd'hui, et à quoi ressemblaient les conditions autour de Saturne à l'époque.

Les scientifiques les ont découverts, donnez-leur un nom

Après la découverte d'autres lunes en orbite autour de Jupiter l'an dernier, Scott Sheppard et la Carnegie Institution ont organisé un concours en ligne pour les nommer. Ils adoptent la même approche avec ce nouveau groupe de lunes. "J'ai été tellement enthousiasmé par l'ampleur de la participation du public au concours que nous avons décidé d'en faire un autre pour nommer ces lunes saturniennes nouvellement découvertes", a dit Scott Sheppard. "Cette fois, les lunes doivent porter le nom de géants de la mythologie nordique, gauloise ou inuit."

Les gens ont déjà commencé à partager leurs idées de noms sur Twitter. American Mensa, une organisation pour les personnes qui se classent parmi les 2 % ayant obtenu les meilleurs résultats au test d'intelligence standardisé, a suggéré le nom "Moony McMoonface" en référence à un concours de noms de sous-marins en ligne qui a mal tourné, mais étant donné les critères, cela n'arrivera probablement pas.

D'autres ont suggéré des noms selon les directives de Scott Sheppard, dont le nom Fionn, d’après le chasseur-guerrier Fionn mac Cumhaill issu de la tradition irlandaise ainsi que Sila, le dieu inuit censé gouverner la vie et le souffle.

Pour soumettre votre suggestion, envoyez-la sur Twitter à @SaturnLunacy avec le hashtag #NameSaturnsMoons.

Version originale : Business Insider / Morgan McFall-Johnsen

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